Acción / Reacción

¡Misión aterriza por primera vez sobre un cometa!

La Misión Rosetta, organizada por la Agencia Europea del Espacio, será recordada como la primera expedición espacial en alcanzar ese logro. ¡Felicitaciones, han hecho historia!

 

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Inédito, emocionante. Poco después de las 16:05 GMT, la sonda espacial Rosetta abrió sus compuertas y por primera vez en la historia dejó caer suavemente el vehículo robótico Philae sobre el núcleo helado del cometa 67/ Churyumov-Gerasimenko. Todo salió bien: el contacto con la superficie del cometa se produjo siete horas después, después de recorrer los últimos 22,5 kilómetros hasta el cometa.

Es todo un acontecimiento científico: es el primer aterrizaje en un cometa en la historia de la navegación espacial. La idea detrás de esta Misión es caracterizar globalmente el 67/C-G. Los científicos están ansiosos de aprender mas sobre este tipo de objetos cósmicos, porque los consideran “ cápsulas del tiempo” del temprano sistema solar. Creen que pueden aportar importantes pistas sobre los ingredientes que lo construyeron, 4.5 billones de años atrás.

Se sospecha desde hace mucho tiempo que los ladrillos de la vida -moléculas orgánicas y compuestos ricos en carbono, hidrógeno, oxígeno y nitrógeno- podrían haber llegado a la Tierra a bordo de estos mensajeros celestiales. La misión Rosetta ayudará a confirmar esa hipótesis.

Aunque lo lograron, aterrizar sobre el cometa nunca fue soplar y hacer botellas, ya que esta audaz misión se llevó adelante confiando en tecnología, digamos, vintage. La Misión Rosetta fue soñada en los ochentas, pero no fue hasta 1993 que este proyecto de USD 1.6 billones fue aprobado y su construcción iniciada. Esto significa que las sondas fueron fabricadas con sistemas inventados en los ‘80s, lo que hace que los logros de la misión sean aún mas extraordinarios, si cabe.

No sólo eso, la superficie completamente irregular del 67/C-G está cubierta de piedras y hay muy poca gravedad sobre el objeto helado, lo que lo vuelve un terreno implacable para una maniobra como ésta.

El asombroso viaje de Rosetta comenzó en 2004 desde la base terrena de Kourou, en la Guayana francesa y le llevó diez años alcanzar el cometa en agosto de este año, un viajecito de 6 billones de kilómetros dentro de nuestro sistema solar. Después de alcanzarlo, la sonda tardó 3 meses para acomodarse a la bola de hielo cósmica y prepararse para el histórico aterrizaje de hoy. No ha sido fácil aterrizar sobre un cometa que se dirige rápidamente hacia el sol, a medio billón de kilómetros de la Tierra. Lógiocamente ha tenido a todos los involucrados en vilo.

Durante un chequeo de rutina se descubrió que el sistema de descenso activo no podría ser activado. La ausencia de un propulsor de trabajo en la parte superior del módulo de aterrizaje significó que la ESA tenía que depender totalmente de arpones para fijar la posición del robot en el aterrizaje. Sin embargo, a las 08:35 GMT Philae se desprendió exitosamente del orbitador, iniciando la etapa de 7 horas de descenso hacia la superficie del cometa, y todos los temores quedaron atrás. Durante la zambullida del Philae los controladores fueron recibiendo fotos del descenso y hasta medidas del campo magnético alrededor de la “sucia bola de nieve”.

Ahora que ya está seguro y sobre el terreno, Philae estudiará la estructura interna del cometa usando ondas de radio e incluso perforará su superficie para aprender sobre sus componentes químicos, por ejemplo su contenido de agua y carbono. Pero además lo acompañará en su travesía de aproximación al Sol y documentará sus transformaciones, algo que nunca se había intentado hasta ahora.

Los cometas son objetos extraordinarios. Formados a grandes distancias del Sol, son “icebergs espaciales” hechos de materiales que fueron preservados a bajísimas temperaturas desde su formación y que sólo cuando se acercan a nuestra estrella doméstica comienzan a evaporarse (y dan lugar a las estelas que los caracterizan).

Son entonces los objetos más primitivos del Sistema Solar. Los astrónomos piensan que son una “caja negra” con los registros de los procesos físicos y químicos que ocurrieron durante esas épocas primigenias, hace 4,5 billones de años, cuando se estaban formando los planetas. ¡Vaya noticias viejas que nos hará llegar el Philae!

Visto en IFL Science

Nota editada por Coni Bardelli

Un comentario en “¡Misión aterriza por primera vez sobre un cometa!”

  1. Ruben Cazenave dice:

    Aterrizaje?…
    No deberíamos recurrir a un neologismo que seria “acometaje” a esta altura del partido?!
    Excelente nota que nos hace mas conscientes de los logros tecnológicos de la humanidad.

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