Acción / Reacción

Inventan forma de medir la conciencia humana

No es fácil definir qué es la conciencia ni saber cuándo otra persona está consciente, pero a veces los doctores necesitan saberlo en el caso de pacientes que han sufrido daños cerebrales. Ahora, científicos de la Universidad de Sussex, en el Reino Unido, han encontrado cómo medir ese nebuloso estado mental.

 

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La medición de respuesta a estímulos magnéticos, clave de todo

 

La clave consiste en medir la respuesta que el cerebro emite a la estimulación magnética, lo cual da a entender el estado de conciencia del paciente, y se traduce en una cifra numérica, al cual los científicos llaman “índice de conciencia”. “Es un poco como golpear el cerebro y escuchar el eco que emite”, comenta Anil Seth, un neurocientífico del Sackler Centre for Consciousness Science, involucrado en la creación.

Existen instancias para saber si un paciente está consciente: se le habla, se lo toca, se busca movimiento de dedos o de los ojos. ¿Pero qué pasa si nada de esas señales ocurren? Hay pacientes que entienden lo que los rodea pero no pueden moverse ni hablar. Un cerebro consciente es, según Marcello Massimini, neurofisiólogo de la Universidad de Milán, “uno integrado, donde las células de diferentes regiones forman un patrón cohesivo”. El hombre, que estudió la actividad eléctrica de las neuronas, cree sin embargo que esa definición es insuficiente: el cerebro de una persona dormida puede ser fácilmente estimulado sin por eso imlicar que esa persona está consciente.

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Para que entendamos la realidad, diferentes grupos de neuronas deben funcionar a su propio tiempo y a la vez coordinadamente. “Es difícil describir a la conciencia verbalmente”, explica Seth. “¿Pero podemos describir eso mismo con precisión matemática?”

 

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Anil Seth, neurocientífico a cargo del estudio

 

Por eso mismo, Massimini y sus colegas inventaron el Índice de complejidad perturbacional (PCI), que refleja la respuesta del cerebro a la estimulación magnética provocada por imanes. Así, los neurocientíficos pueden grabar el “eco” producido por el cerebro y ofrecer una puntuación que va entre cero y uno de actividad cerebral. Si la respuesta abarca movimientos individuales de neuronas y a la vez movimiento coordinados, entonces el número es más alto, e indica alto nivel de conciencia.

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Las primeras pruebas se hicieron con pacientes sanos, en el momento de despertar y mientras dormían, probando con y sin anestesia. Las pruebas determinaron que 0,44 es el puntaje más bajo de conciencia, mientras que 0,31 es el puntaje más alto de inconciencia. Luego lo probaron con personas que sufrieron accidentes cerebrales de diferente gravedad: descubrieron que incluso gente que no se puede mover muestra altos índices de conciencia, lo cual es un gran avance para la ciencia. Personas que apenas pueden mover los ojos pueden tener puntajes altos, hasta de 0,62, lo cual evidencia que entienden todo y que su cerebro reacciona adecuadamente a los estímulos.

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“Es un enfoque muy bien pensado”, comenta Joseph Giacino, neuropsicólogo del Spaulding Rehabilitation Hospital, en Boston. La idea de establecer una frontera para la conciencia es similar a los primeros intentos de establecer los puntos de congelamiento o de ebullición, cuando no había termómetros. PCI es el test más confiable que tenemos, opina Seth, “un primer paso para poder medir la conciencia”.

Un gran avance de la ciencia, en nombre de la salud, y de llegar a un mejor conocimiento del ser humano.

Visto en Science Mag

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