Animales

Descubren que las hormigas crean balsas con sus cuerpos

Cuando se encuentran en peligro ante una inundación, trabajan en equipo para luchar por la supervivencia y el bienestar del grupo.

 

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¡Salven a la reina primero!” Si las hormigas pudieran hablar, éste sería el grito de guerra que exclamarían ante una inundación. Un equipo de investigadores acaba de comprobar cómo, para escapar del agua, estos pequeños insectos construyen balsas formadas por sus propios cuerpos y colocan a la reina en el centro de la estructura para protegerla.

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El estudio lo realizaron Jessica Purcell y sus colaboradores de la Universidad de Lausana (Suiza), en las llanuras del río Ródano (en Suiza y Francia), donde recogieron cientos de hormigas de la especie Formica selysi. Más adelante, en su laboratorio, los científicos recrearon inundaciones para comprobar cómo actuaban.

El comportamiento de las hormigas cuando se encuentran en peligro se basa en el trabajo colectivo para luchar por la supervivencia y el bienestar del grupo. Por ello, ante la amenaza de una inundación de agua, las hormigas se encadenan unas a otras para crear balsas y así evitar lesiones e incluso la muerte.

La estructura que adoptan se debe al papel que desarrolla cada una dentro de la colonia y a la estructura jerárquica de su sociedad: en la base se colocan las larvas y pupas, después las hormigas obreras (aunque a veces algunas se colocan en la parte inferior de la balsa). Finalmente, se coloca a la hormiga reina en la parte superior y central, puesto que es la encargada de poner los huevos y aumentar el número de individuos en su colonia.

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Las hormigas protegen a los miembros más vulnerables y valiosos del nido colocándolos en el centro” , explica Jessica Purcell en su estudio publicado en la revista Plos One. Sin embargo, la investigadora explica que le sorprendió que no se hiciese lo mismo con sus crías: “nos quedamos asombrados al observar que las hormigas colocasen a las crías en la base de la balsa” .

La capacidad para flotar y resistir al agua de las crías -larvas y pupas- seguramente sea el motivo por el que ocupan la parte baja de balsa. De hecho, flotan mejor que las hormigas obreras. “Creemos que las crías flotan mejor porque contienen mucha más grasa” , explica Purcell.

A pesar de flotar menos que las crías, las hormigas obreras son muy resistentes a las inundaciones. “Al ser muy peludas, probablemente también atrapan pequeñas burbujas de aire cerca de su cutícula para aumentar la flotabilidad, de la misma manera que lo hacen las hormigas de fuego” , detalla la investigadora. En su estudio, indica que el 79% de las hormigas obreras sobrevivieron después de estar ocho horas en agua destilada.

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Tras el paso de una inundación, todo vuelve a la normalidad y las hormigas se separan. La balsa comienza a desmontarse desde la parte superior y, después, por los lados. Sucede a veces que una colonia de hormigas no cuenta con crías. En ese caso, el tiempo que emplean en montar y desmontar la balsa disminuye y las hormigas obreras tardan más de una hora en recuperarse.

Preguntada por los motivos que le llevaron a realizar este estudio, Purcell responde que este tipo de hormigas son interesantes porque en algunas colonias hay más de una reina. Y añade que otras especies sin parentesco como las hormigas de fuego, Solenopsis invicta, tienen el mismo comportamiento cuando hay inundaciones.

En todas las colonias cada hormiga desarrolla un papel fundamental, y se necesitan las unas a las otras para sobrevivir. Construir una balsa a partir de sus cuerpos es una estrategia social que utilizan para maximizar sus posibilidades de resistir una catástrofe natural.

 

Visto en El Mundo

Agradecemos a Perla Wior por enviarnos esta noticia.

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