Acción / Reacción

Científico argentino descubre principio gracias al mate

Sebastián Bianchini, un científico argentino, descubrió gracias a las hojas de yerba mate un fenómeno contraintuitivo: que las partículas pueden flotar hacia contracorriente en aguas en movimiento. ¡Cebado!

 

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La Universidad de la Habana, donde todo comenzó

 

Cualquier amante del kayak, plomero o físico nos dirán casi con certeza que las cosas siempre flotan corriente abajo. Pero ese principio casi obvio se puso en dudas cuando Sebastián Bianchini, científico argentino que cursó sus estudios en la Universidad de La Habana, descubrió por accidente que ciertas partículas pueden flotar contracorriente, en dirección ascendente. Era una noche de calores en 2008 y el joven se dispuso a cebar unos mates en medio de la noche cubana; pero al vertir el agua caliente sobre las hierbas, el científico descubrió que algunas hojitas que antes estaban dentro del mate ahora estaban en el interior de la pava.

Al día siguiente, Bianchini le comunicó el extraño suceso al físico a cargo de su departamento, Ernesto Altshuler, quien escuchó sus impresiones y lo invitó a hacer algunos experimentos. Los estudios confirmaron las primeras observaciones, y ambos estudiosos realizaron escritos al respecto, pero el escepticismo de otros colegas los hizo dudar del valor del hallazgo, y por eso postergaron la publicación.

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Pero, en 2012, Altshuler conoció a Troy Shinbrot, un físico de la Universidad Rutgers, en New Jersey, quién accedió a repetir el experimento. Shinbrot colocó dos tanques, uno al lado del otro, y elevó a uno de ellos, un centímetro más alto que el otro. A su vez, estableció un pequeño puente que conectaba a los dos tanques, por el cual fluía agua. Luego, insertó tiza molida y hojas de mate en el tanque más bajo. El experimento demostró que las partículas de ambas sustancias subieron por el puentecito, llegando desde el tanque inferior al tanque superior.

Shinbrot convalidó entonces el hallazgo de Bianchini y Altshuler: ciertas partículas pueden sobreponerse a la gravedad y a la corriente, gracias a una propiedad del agua llamada tensión superficial. Las partículas de hidrógeno entre diferentes moléculas de agua tienden a unirse para crear una superficie elástica y resistente, pero las partículas de las hojas de mate son tan pequeñas que desactivan esta cualidad del agua, deshaciendo las uniones de hidrógeno; así, las partículas de mate salen disparadas, en dirección a aguas más puras donde haya mayor tensión superficial. Nunca nadie había confirmado que existiera este proceso, que genera tal fuerza que logra que ciertas partículas floten contra la corriente.

 

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Altshuler, co-autor de la teoría junto a Bianchini

 

Nació así una teoría comunitaria entre los tres científicos, la cual fue publicada en la prestigiosa revista científica “Procedimientos de la Sociedad Real”. A partir del descubrimiento, puede que se logren avances en cómo frenar a la acción de ciertos contaminantes en los ríos. Del mismo modo, tal vez ahora puedan prevenirse las contaminaciones en ciertos experimentos de laboratorio, causados por ciertas partículas que fluyen hacia arriba dentro de las pipetas.

¡Bendita entonces la yerba, que no sólo endulza las tardes sino que ayuda a la ciencia!

Visto en Science News

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