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Azar: descubren método para extraer oro sin contaminar

Un equipo de científicos pertenecientes a la Universidad Northwestern descubrieron accidentalmente una manera de aislar oro, a base de harina de maíz: es mucho más seguro y menos contaminante que el proceso previamente existente, que utilizaba cianuro tóxico.

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Nuevo método: la harina permite separar agujas que contienen oro de otros materiales

El oro, ese metal siempre codiciado, es muy hermoso pero también muy tramposo. Utilizado tanto en electrónica como en joyería, requiere un complejo proceso de extracción, y en gran parte de los procesos modernos se logra utilizando una combinación tóxica hecha a base de sales de cianuro. El cianuro logra sacar limpias las pepitas de oro, pero a su vez puede caer en los suelos, provocando problemas al ecosistema, a la vez que representa una seria amenaza a la salud de los humanos que se encargan de extraerlo.

Pero investigadores pertenecientes a la Universidad de Northwestern, en Illinois, se toparon por accidente con una solución que usa harina de maíz (o maicena) en vez de cianuro. Se necesitan tener altos conocimientos en química y a su vez implica ciertos procesos, pero a la larga es una solución barata, biológicamente amigable y no posee ningún ingrediente tóxico o dañino.

De la mano del químico y profesor Sir Farser Stoddart, el equipo llegó a este descubrimiento mientras buscaba generar cubos tridimensionales utilizando oro y harina, con la intención de usarlos como contenedores de almacenamiento para gases y moléculas pequeñas. Zhichang Liu, que actualmente lleva adelante su doctora en la universidad, fue el impulsor del proyecto. Lo que ocurrió fue que la mezcla líquida de sales de bromuro de oro y azúcar derivado de la harina no produjo los cubos deseados, sino que produjo agujas. Esto resultó extraño para los científicos, así que decidieron volver a probar el experimento utilizando diferentes formas de azúcares.

Alfa-ciclodextrina, un fragmento cíclico de harina que posee seis moléculas de glucosa, resultó la mejor forma de aislar oro. “Zhichang se topó con magia pura, descubrió una forma ecológica de aislar el oro de cualquier otra cosa”, confiesa Stoddart. Las agujas resultantes del proceso están formadas por nanoalambres de 1,3 nanómetros de diámetro cada uno, que contienen un átomo de oro cargado dentro de cuatro átomos de bromo. La interacción entre la harina y el oro permite separar al metal de otros materiales, incluyendo platino y paladio, pero la investigación continúa, buscando aplicar el nuevo método a cualquier material donde pueda hallarse oro.

Visto en Nature.com

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